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martes, 12 de mayo de 2009

A 37 Años de que el Plata se cubrió de fuego: La Tragedia del Royston Grange

El Royston Grange fue un orgulloso buque de pasajeros y carga, construido por Hawthorne, Leslie & Co en Hebburn en 1958. El Canal Punta Indio es un canal artificial, dragado en el lecho del Río de la Plata. Tiene una longitud de 65 millas náuticas (unos 120 kms.) Nace al sur de la ciudad de Montevideo, en proximidades al punto denominado "Pontón Recalada", un buque faro estacionario que es a su vez punto de embarque de los baqueanos (o prácticos) que conducen a las embarcaciones a través del río hacia los puertos de La Plata, Buenos Aires o a los situados sobre las márgenes de los ríos Paraná y Uruguay. El canal fue trazado sobre la barra exterior del río de la Plata, y tiene en su inicio, al norte, el banco Inglés y banco Arquímedes. Corre de este a oeste hasta un punto denominado El Codillo donde se orienta hacia el noroeste.

Como todos los canales en Uruguay y Argentina los costados de babor y estribor se consideran referidos a un buque entrando desde mar afuera y está boyado por pares de boyas a dos millas aproximadamente unas de otras; desde el par N° 1 al par N° 30 en donde conecta con el Canal Intermedio. Tiene una profundidad reportada en 2006 de aproximadamente 10,6 metros y es la única vía de acceso a toda la cuenca del Plata. En la madrugada del 11 de mayo de 1972, siendo aproximadamente las 05:20 horas, entre los pares de boyas 15 y 16 ocurrió un gravísimo y trágico siniestro marítimo protagonizado por el Royston Grange de bandera británica que salía de Buenos Aires y el petrolero chino Tien Chee de bandera liberiana que entraba hacia La Plata.

Royston Grange

La colisión, causada básicamente por baja visibilidad y la estrechez del canal por el que navegaban ambos buques, motivó en un hecho único en los anales de la navegación, la muerte por incineración de toda la tripulación y el pasaje del buque inglés (75 personas en total incluyendo tripulación, pasajeros, esposas de oficiales, niños y el práctico argentino a bordo) y de 8 tripulantes del petrolero chino/liberiano. Por entonces se decía que el Grange, despachado por la Prefectura Argentina, estaba cargado con P15, fósforo blanco en su proa, un no metal cuyo punto de fusión es a los 44.2 C°). El fósforo en su forma pura es blanco, siendo esta la forma más peligrosa de tal sustancia ya que reacciona con el oxígeno de manera muy rápida. El Tien Chee, a la orden en esa ocasión de la argentina YPF, de 26.400 toneladas de desplazamiento, tenía las siguientes dimensiones: eslora 177 metros, manga 21,50 y calaba en popa 9,15 metros. El Royston Grange, de 18.000 toneladas de desplazamiento, acusaba 149 metros de eslora, 20 de manga y calaba 7,30 metros en popa.

Royston Grange antes y después

Las razones de semejante cifra de pérdidas humana nunca quedaron del todo esclarecidas: se especula que el Royston Grange rebotó contra el veril del canal. Colisionó entonces con el barco liberiano en el sector de máquinas y puente de popa, allí se inició el incendio en el Tien Chee. Luego, por efecto del viento, el Royston Grange quedó envuelto en una nube de gases inflamables provenientes de los tanques perforados del Tien Chee. Al querer desprenderse del petrolero, se generaron chispas que iniciaron la ignición de gases, con temperaturas que derritieron vidrios y bronces. Los montevideanos madrugadores se vieron sorprendidos al ver el horizonte nocturno de la costa cubierto de rojo fuego. Quienes abordaron el buque hallaron por sobre la línea de flotación un escenario demasiado siniestro para ser contado. Sin embargo, la manteca que el Royston transportaba en bodegas se hallaba bien sólida. El Tien Chee fue remolcado tocando fondo hasta la Zona Común del Río de la Plata, mientras que el Royston Grange fue remolcado por la Marina Uruguaya a Montevideo. Argentina, sostenía que el barco estaba en sus aguas jurisdiccionales, y envió a los patrulleros King y Murature, con orden de disparar. Consecuencia fue un choque diplomático de dimensiones que sin embargo llevó luego a la consolidación y firma de un definitivo Tratado de Límites del Río de la Plata de 1973. Más tarde el Royston fue remolcado a España para posterior desguace.

Compilación de fuentes propias y además: http://www.histarmar.com.ar/AccMarSudamer/RGrange.htm, http://es.wikipedia.org/wiki/Canal_Punta_Indio, http://www.shawsavillships.co.uk/royston.htm

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